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5 septembre 2008 5 05 /09 /septembre /2008 20:49


Qui dit chercheurs, dit polémiques...
Prenons l’archéologie : si une erreur quelconque intervient dans une fouille, on doit abandonner le terrain et une autre équipe recommence à zéro. Les rivaux professionnels sont trop heureux de pouvoir discréditer le travail des collègues.
Je ne parle même pas ici de remarques faites en privé ; là, c’est du mitraillage.

Yves Coppens, paléoanthropologue connu, ne se prive pas de proclamer en conférence publique que son collègue Stephen Jay Gould n’était pas “un homme de terrrain”, car il ne partage pas ses idées sur le hasard et les contingences du processus évolutif (1).
Pour lui, sur le terrain, on voit que la complexité des êtres augmente au fil du temps, et que l’évolution ne revient pas en arrière (2). Pour quelqu’un qui n’était pas là lors de la découverte de Lucy en 1974 par M.Taieb et D. Johanson, car il ne faisait pas partie de l’expédition, c’est marrant (je sais, c’est bas et facile, mais marrant).

Tiens, en parlant de Lucy, 3,2 millions d’années, native de l’Afrique de l’Est, en Éthiopie, dans la vallée du Rift : Martin Pickford, proche d’Y. Coppens, récolta en 1975 une molaire fort humaine pour une datation de plus de 5 millions d’années. Cette trouvaille ne cadrant pas avec les théories de l’époque, elle fut malheureusement négligée. Il lui faudra attendre des années de fouilles et l’an 2000, au Kenya, dans des vallées d’effondrement anciennes, pour identifier avec Brigitte Senut le propriétaire de la dent : le “millenium ancestor” Orrorin tugenensis, décrit en 2001, 6 ma.
Mais pas sans mal.
Le Kenya, c’est la chasse gardée d’une dynastie de chercheurs américains puis kényans, les Leakey. Ils y ont découvert nombre de pré-humains et sont fortement impliqués dans la politique du pays. De là à penser que les quelques jours de prison qu’a effectué M. Pickford “pour une affaire de permis de fouilles passablement embrouillée”(3) leur soit imputable... N’oublions pas que le géologue américain J. Kalb avait, dans les années 70, été accusé par ses collègues américains, “d’être un agent de la CIA”, ce “qui eut pour effet de l’écarter et de le déposséder de découvertes majeures faites dans la vallée du Rift”(3). C’qu’on rigole !

Il n’en a pas été de même pour Michel Brunet, français lui-aussi, inventeur d’Abel en 1996, 3 ma et, en 2002, de Toumaï, 7 ma, tous deux trouvés au Tchad, en Afrique de l’Ouest. Les Américains avaient salué ce chercheur qui ne ratisse pas là où tout le monde creuse, d’autant plus que ces deux hominidés ruinaient (au moins en partie) la théorie de l’East side story qu’Y. Coppens avait popularisée. C’est un éthologue hollandais, A. Korlandt, qui en avait eu l’idée. Son vulgarisateur l’abandonnera en 2002 (4), peu après la découverte de Toumaï, alors que celle d’Orrorin l’avait consolidée un an plus tôt.
Brigitte Senut, persuadée de la validité de cette théorie, a en conséquence traité Toumaï de vielle femelle de gorille, tenant Orrorin pour seul apparenté à la lignée humaine. M. Brunet ne lui a pas fait dire que son protégé n’était qu’une vieille femelle de chimpanzé (5). En général, les fossiles sont tellement fragmentaires ou détériorés, qu’on ne peut en tirer de conclusions définitives quant à leur place dans la phylogénie.

Les débats vont bon train, les arguments des uns et des autres font avancer la... Science... Euh... carrière des chercheurs... Euh... Les deux... Enfin, espérons.

                                                                                          Le Nain paléontologue.

(1) cf. l’article précédent : 2009, année Darwin.
(2) Voir les livres en référence de l’article précédent, pour des exemples qui prouvent le contraire...
(3) Nos ancêtres dans les arbres, La Recherche, septembre 2001, n°345.
(4) Y. Coppens : l’East side story n’existe plus, La Recherche, février 2003, n°361.
(5) Les Dossiers de La Recherche, août 2008, n° 32, déjà cité.

 Document CNRS, fragments d'Orrorin.

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